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鉅亨看世界-甘蔗塑膠夢

鉅亨網
2008 / 07 / 11 星期五 18:00


談到塑膠,我們會想到石油、高漲的油價,和工廠煙囪中冒出的濃濃黑煙,感覺一點也不環保。換個角度,想像一下用真正的草做的人工草皮、用酒精做的酒瓶、用乙醇製造的瓦斯桶、甚至是用花園裡的植物所做成的防彈背心?

有幾家深具遠見的塑膠生產公司,看見了這種可能性。它他們現正努力發展由植物所製造的生質塑膠,並決定前進巴西,在這個乙醇燃料相當普遍的國家中,開發把甘蔗變成塑膠的商機。

總部設於巴西 São Paulo的拉丁美洲第一大塑膠生產廠Braskem (BAK-US)和美國化工業鉅子Dow Chemical(DOW-US;陶氏化學),它們對生質塑膠的未來充滿期待。在其規畫中,他們的塑膠「工廠」更像是「農場」:一片延伸好幾英哩的甘蔗園,旁邊廠房生產的塑膠產品來自甘蔗,運作動力也來自甘蔗,而其排放的溫室氣體僅是普通塑膠工廠的一小部份。而且,工廠生產的額外電力還可點亮一座50萬人口的城市。

在Dow Chemical的規畫中,生產有機塑膠的過程是先讓甘蔗汁發酵成為乙醇,再加熱變成瓦斯,接著讓瓦斯產生聚合反應,便可以製成塑膠。把榨過汁的甘蔗渣燃燒用以發電,不但可以供給工廠本身需求,多餘電力還能提供給鄰近地區使用。至於發酵剩下的渣滓,則是最好的天然肥料,幫助下一批甘蔗的成長。

Dow Chemical打算與巴西甘蔗處理廠Crystalsev合作,在巴西南部建設一座每年產量達 7.7億公噸的有機塑膠生產廠。據巴西媒體報導,建廠成本大約為10億美元,並預計於2011年完工。該公司表示,只要國際油價在45美元以上,它的甘蔗塑膠產品就會比傳統塑膠產品有競爭力。

Braskem 在巴西南部 Rio Grande do Sul地區的第 1座廠房正在建設中,預計於2010年完工,每年成本為 3億美元、可生產 4.4億磅有機塑膠。該公司認為,其「綠色塑膠」產品銷量會達到傳統塑膠產品的 30%以上,而它的顧客-從玩具公司到飲料瓶製造商-所下的訂單已經超出產能 3倍。

目前全球所產原油約有9%被用於製造塑膠,產業產值 1年為3500億美元。但當前國際油價漲勢未止,已普遍將乙醇燃料用於汽車的巴西,則成了發展生質塑膠最好的地點。由於這些塑膠產品是由植物所製造,在巴西,它們會被打上「有機塑膠」的標籤。它們雖可以回收再利用,但並非可生物分解的塑膠。

巴西是全球第 8大石化塑膠產品製造國,很快地,它會成為全球最大的有機塑膠生產國。Dow Chemical與Braskem 都表示,它們掌握了把甘蔗製造成聚乙烯的最先進技術,到2012年,巴西國內將有 10%塑膠是由甘蔗製造而成。

但在短期內,有機塑膠還不太可能取代傳統的石化塑膠產業。雖然到2012年,Dow Chemical與 Braskem合計每年將能生產12億磅的有機塑膠,但這個數目還不到全球塑膠需求的1%,況且全球需求是以5%速度成長。不過,己有多家塑膠生產公司打算在巴西設廠生產有機塑膠,包括比利時的Solvay (SOLB-BR)、加拿大的Nova Chemicals (NCX-US) 和巴西的Petrobras (PBR-US)等。

有機塑膠的發展其實已經有很長一段時間,但由於成本過高,和一些麻煩的特性-如曝露低在溫熱源下也有融化的傾向-使得有機塑膠競爭力完全比不上石化塑膠。但因為巴西在乙醇燃料方面發展順利,和高漲的油價、具環保意識的消費者,對替代塑膠的呼聲也日益高漲。

美國研究公司Beacon Equity Research分析師Jeff Bishop 認為,如果油價再漲下去,那麼替代塑膠將的市占率將很快可以爬升至 20%。但 Braskem本身的估計較為保守,預計在2020年時市占率將達10%。

歸因於第 1季能源與飼料成本上漲42%,Dow Chemical 在今年6月1日將其全球塑膠價格上調了 20%。這兩個項目的開銷占塑膠產業成本的一半,當油價來到每桶 135美元,巴西當地有機塑膠的原料甘蔗乙醇,其價格是油價的一半,每桶約70美元。

Solvay巴西分公司主管 Paulo Schirch認為,巴西會把「綠色塑膠」帶入主流市場。該公司打算以水力、海鹽、乙醇等原料來製造塑膠。況且,藉著把乙醇製造成塑膠出口,巴西也可避免美國與歐洲對其乙醇燃料所課徵的嚴苛關稅。
不過,非並所有人都認為甘蔗應該被用來製造塑膠。

雖然Dow Chemical與 Braskem預估,至2012年使用的乙醇量將達 3億加侖,僅為以巴西目前乙醇產量估算的6%,但評論家仍認為,把糧食用在生產能源,是推高全球糧價的元凶。也有環保人士認為,甘蔗田的開墾是造成巴西境內亞馬遜雨林不斷北退的原因,而以焚燒的方式採收甘蔗,也使巴西的排碳量增加不少。

況且,就像傳統的塑膠一樣,即使是由甘蔗所製成的有機塑膠也很難分解。未被回收的有機塑膠產品,最後可能是還是被掩埋。或者更糟,被捲入北太平洋環流系統中飄浮的大垃圾塊,永遠在海上漂流。

只是Dow Chemical與 Braskem都表示,塑膠材料必須要更有耐久性,這是此產業的一致共識。

不過到目前為止,巴西的「綠色塑膠」計畫比其他地方生產的有機塑膠更具優勢。因為它的原料是植物,比石油的利用更具彈性;而巴西的生產成本,也比其他地區便宜許多。

以英國Metabolix(MBLX-US)所製造的 Mirel有機塑膠為例,這種塑膠是以煞費苦心培養的桿菌消化玉米後而生產,能在大部份的環境中順利分解,但光是製造成本每磅就要 2美元,不像巴西的有機塑膠,其售價可以壓至每磅40美分。

不過,要把巴西的生產模式複製到其他乙醇價格仍然偏高的地區並不容易。雖然Dow Chemical正在嘗試,但近期之內,非石化的塑膠生產仍在熱帶地區比較可行。

身為 Braskem工程師的Morschbaker 與甘蔗有相當的淵源。他的家族自1870年代就在巴西Rio de Janeiro地區開設第一座機器製糖廠。但他總是被甘蔗還有製糖之外的可能性所吸引。「它真的應該被稱做能源蔗。」他說。

他認為,輿論對巴西甘蔗種植的擔憂太過度了。他指出,巴西現在只有5%的土地是由放牧轉作甘蔗種植,而巴西生產的有機塑膠將足以供應全球所需的 1/6,而且不會犧牲任何樹木。 São Paulo是種植甘蔗的主要地點,當地生產者表示,甘蔗的收割已經機械化,到2017年,焚燒採收的傳統作法將可全面廢除。

除了製造一般塑膠產品,巴西總統Luiz Inacio Lula da Silva甚至提出了更有野心的挑戰:今年 4月,他向巴西汽車業者下戰帖,看他們能否用甘蔗塑膠生產出一輛真正可行駛的汽車。


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